La mítica Ruta 66

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Es curioso. Últimamente varios amigos han coincidido en su intención de pasar sus próximas vacaciones de verano recorriendo la Ruta 66. Lo del verano es porque en sólo en esas fechas tienen días libres, puesto que todas las guías recomiendan épocas mejores, como el otoño o la primavera. Pero bueno, a lo que voy es a hablar de este itinerario de tintes casi legendarios que atraviesa EEUU casi de costa a costa y que constituye una especie de sublimación para todos aquellos que anhelan conducir por carreteras solitarias.

Solitarias porque, si no la mayoría, al menos buena parte de los viajeros que circulan por ella son únicamente eso, viajeros o turistas, ya que la Ruta 66, que durante mucho tiempo fue la espina dorsal que vertebraba el país, entró en decadencia a finales de los años cincuenta del siglo XX, cuando las autopistas interestatales la dejaron obsoleta y las líneas aéreas se generalizaron cubriendo las enormes distancias más rápida y cómodamente.

Así que ahora es el turismo el que le da vida otra vez. Pero antaño, cuando se construyó en 1926 (aunque no se terminaría hasta 1938), era la vía principal para trasladarse desde el Norte al Suroeste; se podía y se puede hacer al revés pero la forma más pura sería ésa porque durante la Gran Depresión fue el recorrido de miles y miles de temporeros emigrantes (oakies, se les llamaba, porque muchos procedían de Oklahoma) que marchaban a California en busca de fortuna. Algo que continuó en las décadas siguientes no sólo con seres humanos sino con mercancías.

Un camino que entonces duraba varias semanas y aún hoy podría llevar de una semana a un mes, según la calma con que se haga y la cantidad de gasolineras, bares de carretera y moteles que se vayan conociendo. Hay que tener en cuenta que empieza en el Lago Michigan (Chicago) y termina en Santa Mónica (Los Ángeles), atravesando 8 estados, 3 husos horarios, cordilleras, desiertos… Unos 4.000 kilómetros, en suma.

La que popularmente se conoce también como The Main Street of America, ha sido inmortalizada en varias canciones por artistas como Bobby Troup, los Rolling Stones, Nat King Cole o Chuck Berry; también por literatos como Jack Rittenhouse (que escribió una célebre guía) o John Steinbeck, que en Las uvas de la ira le dio otro de sus apodos, The Mother Road. Por cierto, el número del nombre verdadero, 66, se le puso porque era más fácil de recordar que el 60, el que realmente le correspondía.

Rescatada del olvido por asociaciones historicistas, la Ruta 66 está hoy catalogada como State Historic Route.

Historia de la Ruta 66

Promovida en 1923 por Cyrus Avery, natural de Oklahoma, cuando empezaban las primeras conversaciones sobre una red nacional de carreteras, la U.S. 66 fue señalizada en 1927 y fue una de las primeras integrantes de la Red de Carreteras Federales de Estados Unidos, sin embargo, no estuvo completamente pavimentada hasta 1938. Avery fue firme en que dicha carretera debería tener un número redondo que la identificara y para ello propuso el 60. La discusión estalló sobre dicho número 60, principalmente por los delegados de Kentucky que querían una carretera entre Virginia Beach y Los Ángeles con la denominación US 60 y la de US 62 para la que discurriría entre Chicago y Springfield. Razones a favor y en contra continuaron hasta que se decidió que la U.S. 60 sería la carretera entre Virginia Beach, Virginia y Springfield, Missouri y la U.S. 62 la que discurriría entre Chicago y Los Ángeles. Avery prefirió el número «66» (que no estaba asignado) porque pensaba que dos números iguales serían fáciles de recordar tanto al decirlo como al oírlo.

Después de que la nueva red de carreteras federales fuera oficialmente creada, Avery abogó por la creación de la Asociación de la U.S. 66 (U.S. Highway 66 Association) para que se completara la pavimentación de la carretera en su totalidad, así como promover el uso de la misma. En 1927, en Tulsa, Oklahoma, dicha Asociación fue oficialmente fundada siendo John T. Woodruff, de Springfield, Misuri, elegido como primer presidente. En 1928, la Asociación hizo su primer intento de publicidad: la «Bunion Derby», una marcha entre Los Ángeles y Nueva York cuyo recorrido hasta Chicago transcurriría por la Ruta 66.[6] La publicidad funcionó: varias personas relevantes, incluyendo a Will Rogers, dieron la bienvenida a los corredores en determinados puntos de la ruta. La Asociación se convirtió así en portavoz de los negocios establecidos a lo largo la carretera, hasta su disolución en 1976.

Señal de la Ruta 66 hasta los años 40.

Restos de un original mojón «STATE» que sirvió para marcar los primeros días de la construcción de la carretera. Éste fue parte de la construcción en 1927 de la Ruta 66.

El tráfico creció en la carretera debido al amplio territorio que cubría. Gran parte del trazado de la carretera era esencialmente llano lo que hizo que fuera una popular ruta de camiones. La Dust Bowl, en los años treinta, sirvió de camino a muchas familias granjeras (principalmente de Oklahoma, Kansas y Texas) para trabajar en la agricultura en California. La Ruta 66 se convirtió en la principal ruta de viaje para esa gente, a menudo llamada despectivamente «Okies«, durante la Gran Depresión alivió a las poblaciones localizadas a lo largo de la carretera. La Ruta 66 pasaba a través de numerosas ciudades pequeñas, y con el crecimiento del tráfico en la misma, ayudó a posibilitar el auge de negocios (principalmente estaciones de servicio, restaurantes, talleres de reparación, etc.).

Gran parte de la carretera en sus inicios, como muchas otras en aquellos tiempos, era de grava y tierra. Debido a los esfuerzos de la «U.S. Highway 66 Association», la Ruta 66 se convirtió en la primera carretera completamente pavimentada en 1938. Varios tramos eran peligrosos, más de una parte de la carretera fue apodada como «Bloody 66» (Sangrienta 66) y gradualmente se trabajó para rectificar esos tramos eliminando curvas peligrosas. Sin embargo uno, a través de las Black Mountains de Arizona, estaba lleno de curvas en horquilla pronunciada y cuestas empinadas a lo largo de todo el trazado, tanto que algunos de los primeros viajeros, tan asustados ante la perspectiva de conducir en tan peligrosa carretera, pagaban a gente de la zona que hiciera de copiloto llegado a este punto. El tramo en cuestión permaneció hasta 1953. A pesar de esto, la Ruta 66 continuó siendo una carretera popular.

Durante la Segunda Guerra Mundial hubo más emigración hacia el oeste debido a las industrias bélicas en California. La Ruta 66, ya popular y totalmente pavimentada, se convirtió en uno de los principales itinerarios y también sirvió para transportar el material militar. Fort Leonard Wood en Missouri se estableció cerca de la carretera, donde inmediatamente se crearon dos carriles separados para mejorar el tráfico militar.

En los años cincuenta, la Ruta 66 se convirtió en la principal carretera para los veraneantes con destino a Los Ángeles. La carretera atravesaba el desierto de Arizona y cerca del Gran Cañón. El cráter de Arizona fue otra parada popular. Este elevado incremento del turismo hizo prosperar rápidamente todo tipo de atracciones a lo largo de la carretera incluyendo moteles en forma de tipi, puestos de natillas frías, tiendas de curiosidades de los indios nativos y criaderos de reptiles. Las cuevas Meramec cerca de St. Louis empezaron a anunciarse en graneros como «la guarida de Jesse James«. El restaurante Big Texan anunciaba un filete de vaca de 72 onzas gratis a aquel que pudiera comérselo entero en una hora. Esto marcó también el nacimiento de la industria de la comida rápida: Red’s Giant Hamburgs en Springfield (Misuri), lugar del primer restaurante drive-through y el primer McDonald’s en San Bernardino (California). Cambios como estos en el paisaje reafirmaron la reputación de la Ruta 66 como el casi perfecto microcosmos de la cultura de Angloamérica, ahora forjada a través del automóvil.

Foto: The Bon Voyage Blog

Fuente: labrujulaverde.com (22/10/12)

Más información: http://es.wikipedia.org/wiki/Ruta_66

Video sobre la ruta 66: http://www.youtube.com/watch?v=X9ZcHhhbDnY&feature=endscreen&NR=1